Nachruf: Walter Munk, weltbekannter Ozeanograph, verehrter Wissenschaftler


Walter Munk, der den Alliierten im Zweiten Weltkrieg einen strategischen Vorsprung verschaffte, eine Universität förderte und ein lebendiges Synonym für Ozeanographie wurde, starb am 8. Februar in seinem Haus in La Jolla. Er war 101 Jahre.

Als Geophysiker an der Scripps Institution of Oceanography an der University of California San Diego machte Munk bahnbrechende Beobachtungen von Wellen, Meerestemperatur, Gezeitenenergie im Tiefen ozeanischen, Ozeanakustik und der Rotation der Erde. Als Verfechter der Wissenschaft und der breiteren Wissenschaft diente Munk als Berater für Präsidenten und das Pentagon und wurde mit Persönlichkeiten des öffentlichen Lebens, darunter dem Dalai Lama und Papst Franziskus, ausgezeichnet. Seine Überzeugungen veranlassten ihn, sich zu weigern, einen Treueeid zu unterschreiben, den die University of California während des Höhepunkts der antikommunistischen Inbrunst in den frühen 1950er Jahren verlangte, und seine Leidenschaft half, die Architektur zu schaffen, die zum prägenden Stil des Scripps Oceanography Campus werden sollte.

Munks Beiträge zur Wissenschaft in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts und bis ins heutige Jahrhundert wurden nicht nur an dem neuen Wissen gemessen, das seine Forschung brachte, sondern auch an der Qualität und Vielfalt der von ihm betrachteten Fragen. Ein Ethos, das er während seiner gesamten Karriere zum Ausdruck brachte, war, dass Wissenschaftler Risiken eingingen, neue Wege gingen und den pädagogischen Wert des Scheiterns annahmen.

„Walter Munk war ein Weltschatz für Meereswissenschaft und Geophysik“, sagte Die Direktorin der Scripps Oceanography, Margaret Leinen. „Er ist seit 80 Jahren eine treibende Kraft, eine stimulierende Kraft, eine provokative Kraft in der Wissenschaft. Während Walter einer der angesehensten und geehrtsten Wissenschaftler der Welt war, ruhte er sich nie auf seinen Leistungen aus. Er war immer daran interessiert, eine Diskussion darüber zu entfachen, was als nächstes kommt. Ideen waren ihm wichtig, und die Zukunft der Geowissenschaft und Ozeanographie war ihm so wichtig, dass er uns alle dazu drängte, mutig zu sein, Maßnahmen zu ergreifen und sich auf die großen Ideen zu konzentrieren, die unsere Welt verändern könnten.“

„Während meiner Karriere habe ich an etwas zu vielen Themen gearbeitet, um einen von ihnen gründlich zu machen“, schrieb Munk selbst 1980 in einem autobiografischen Essay. „Aber ‚definitive Papiere‘ werden in der Regel geschrieben, wenn ein Thema nicht mehr interessant ist. Wenn man einen maximalen Einfluss auf die Lernrate haben will, dann muss man sich früher den Hals ausstechen.“

So unschlüssig Munk auch einige Fragen hinterlassen haben mag, bevor er sich anderen zuwandte, seine Arbeit an fast allem, was er für die Ozean- und Erdwissenschaften hielt, informiert bis heute – in einigen Fällen Jahrzehnte, nachdem er sie zum ersten Mal gestellt hat.

„Vom Zweiten Weltkrieg bis in die 1990er Jahre hat die US-Marine finanzielle und logistische Unterstützung in die amerikanische Ozeanographie gepumpt, für ihre Bedeutung in der Anti-U-Boot-Kriegsführung, der nationalen Verteidigung und dem Klimawandel“, sagte Naomi Oreskes, Professorin für Wissenschaftsgeschichte an der Harvard University. „Walter Munk war einer der Führer der Generation von Männern und Frauen, die diese Unterstützung nutzten, um unser Verständnis der Ozeane zu revolutionieren, insbesondere die physikalischen Phänomene von Wellen, Gezeiten und Strömungen und die Beziehung dieser Phänomene zu grundlegenden geophysikalischen Prozessen. In seinem langen Leben inspirierte er viele jüngere Wissenschaftler, sich den Herausforderungen des Verständnisses der Geophysik der Erde zu stellen.“

Rebellion und Romantik spielten eine Rolle auf Munks Reise zu einer Wissenschaftskarriere bei Scripps. Er wurde am 19. Oktober 1917 in Wien als Sohn einer kosmopolitischen Bankiersfamilie geboren. 1932, als er 14 Jahre alt war, schickte ihn seine Familie zur Schule nach New York, in der Erwartung, dass seine Zeit in der Finanzhauptstadt ihn auf seine eigene Karriere im Bankwesen vorbereiten würde. Nachdem er einige Jahre in der Firma eines Freundes der Familie gearbeitet hatte, entschied Munk, dass er keine Vorliebe für das Bankwesen hatte und bewarb sich stattdessen am California Institute of Technology und wurde dort aufgenommen. Dort erwarb er 1939 einen Bachelor-Abschluss in Physik und 1940 einen Master-Abschluss in Geophysik.

Auf der Suche nach einem romantischen Interesse, das in La Jolla Urlaub gemacht hat, bewarb sich Munk 1939 um einen Sommerjob bei Scripps. Die Verliebtheit mit dem Mädchen verging, aber Munk erwarb eine neue Liebe zu San Diego. Nach dem Erhalt seines Master-Studiums kehrte er zu Scripps zurück und wurde als Doktorand zugelassen.

Der damalige Direktor Harald Sverdrup wurde ein lebenslanger Freund und Mentor von Munk, der auch schnelle Freunde wurde, als er mit Roger Revelle, einem Forschungs-Ozeanographen, der gerade promoviert hatte, zu Scripps kam.

Munk wurde 1939 amerikanischer Staatsbürger und als der Krieg mit Deutschland unmittelbar bevorstand, trat er in die US Army ein und diente in der 146th Field Artillery, 41st Division in Fort Lewis, Wash. Sverdrup bat jedoch 1941 um seinen Rückruf und Munk kehrte nach Scripps zurück, um seine Arbeit am neuen U.S. Navy Radio and Sound Laboratory im Stadtteil Point Loma in San Diego aufzunehmen. Eine Woche nach seiner Freilassung griffen die Japaner Pearl Harbor an.